23-årige VC-spil på forlængelse af sundhedsspændet

Laura Deming, der falder efter MIT, er på jagt efter sygdomsårsager og mekanismer til at dæmpe den.

Illustration af Meryl Rowin

Aldring er et problem, som Silicon Valley mener, at det kan løse. Men inden Google lancerede Calico, dets $ 1,5 milliarder venture for at snyde døden, og Craig Venter og Peter Diamandis gik sammen om at danne Human Longevity Inc., var der 17 år gamle Laura Deming.

I 2012 droppede hun ud af MIT på et Thiel Fellowship, flyttede til Californien og begyndte at samle $ 4 millioner til sin første venturekapitalfond, inspireret af sit arbejde med en mentor, Cynthia Kenyon, der studerer forlængelse og aldring.

Selvom Demings Longevity Fund har meget mindre penge at investere end andre VC-virksomheder, inkluderer hendes portefølje nu høje profilerede virksomheder som Unity Biotechnology, som har samlet 151 millioner dollars til at udvikle terapier, der rydder kroppen af ​​"senescent" celler knyttet til sygdomme i aldring og Precision BioSciences, der bruger genomredigering til at udnytte en patients immunsystem til at udvikle nye kræftbehandlinger.

Sidste uge annoncerede Deming, nu 23, sin anden fond, i alt 22 millioner dollars. Hun planlægger at investere i otte til 10 virksomheder i de tidlige faser, der fokuserer på at øge menneskets "sundhedsvidde" - de år, vi lever relativt sygdomsfrit. Jeg ringede til hende for flere detaljer.

Tillykke med fonden. Hvad er de mest spændende områder inden for sundhedsområdet F & U for dig lige nu?

Det er altid det sværeste spørgsmål at besvare. Det er virkelig ikke så meget området, som det er området plus muligheden - hvis vi ser en utrolig iværksætter komme op. På en dag vil jeg måske se på to til fem virksomheder. De vil alle have forskellige historier. Nogle vil sige, ”Åh, vi går efter et specifikt gen,” og nogle vil have en slags platformsteknologi. Nogle gange møder jeg nogen, der ændrer mening om noget eller fortæller mig om et fascinerende nyt område af videnskab, som jeg ikke havde kendt til før. Det er i modsætning til teknologisk investering, hvor man kunne sige, ”Jeg er virkelig interesseret i VR.” Hvis vi skulle sige, at "vi er interesseret i disse fem genetiske veje", ville det være lidt for specifikt.

Hvornår har en iværksætter ændret mening?

Sandsynligvis overbeviser iværksættere hver dag mig om, at biologi er forudsigeligt på en eller anden måde. Min største bias er, at mennesker er for komplekse til at forudsige ting godt, og de fleste af vores observationer vil ikke oversætte eller generalisere.

Priser på sygdomme som Alzheimers og visse kræftformer stiger, når folk lever længere. Hvilke sygdomme tror du giver den største mulighed for at tackle nu?

Det, der gør os som en anden fond end andre, er, at når du siger ”sygdom”, forvirres jeg over, hvad udtrykket virkelig betyder i dets kerne. Meget af det, vi kalder en sygdom, kan være noget som idiopatisk lungefibrose, hvor vi bogstaveligt talt i titlen på sygdommen ikke ved, hvad der forårsager dette. Det er et sæt symptomer. Vores fond handler om årsager og mekanismer.

Kan du give et eksempel?

Et godt eksempel har været immunterapi. Det har været mere en mekanisme end at gå efter en sygdom, men det har givet denne enorme boom til onkologiområdet i de sidste par år. Vi er interesseret i ting, der spejler det, hvor du har en mekanisme, der driver spændingen, og du kan finde måder at anvende konceptet på en virkelig kraftfuld måde.

”Hvis et investeringsområde er langsigtet, er ungdom en fordel.”

Hvordan ser du på virksomhedens teknologiske tilgang til aldringsterapier? Der er mange løfter og hype inden for områder som genredigering eller stamcelleterapi.

Hvis du kunne knipse fingrene og straks redigere alle gener i den menneskelige krop, ville det være godt. Men det, der ofte bliver forvirret, er, at [redigeringen] kan være en del af en teknologistapel.

Med RNAi, for eksempel, troede mange mennesker, at det ville blive den næste store ting. Du kan have dette utrolige forskningsværktøj, men det løser kun en del af problemet. Det, vi forsøger at forstå bedre, er mellem at have et rigtig spændende præklinisk resultat og at have en rigtig effektiv terapi hos mennesker: hvad er den fulde stak af teknologier der kræves til det? Tyve år på linjen kan de ting, der forhindrede RNAi i at starte, [have været udviklet], så måske er det et spændende tidspunkt at gå tilbage og prøve at investere.

Hvordan er det at være en meget ung VC?

Definition, hvis et investeringsområde er langsigtet, er ungdom en fordel. Det er tid på din side at stille spørgsmål i årtier. Negativerne er naturligvis for flere til at tælle. Hvis noget per definition er meget hårdt, endda at tænke over teoretisk, sætter det bestemt uden social eller økonomisk kapital definitivt en gennem ringetonen.

Denne historie blev opdateret den 10. september for at korrigere størrelsen på Googles investering i Calico.