En gigantisk vandmand i rummet forlader boffins forvirrede

I 2014 fandt Hubble-rumteleskopet (HST) noget usædvanligt - en galakse, der lignede en massiv vandmand i rummet. Astronomer sætter spørgsmålstegn ved, hvordan de lange tentakler i denne spærrede galakse dannede sig, mens nylige observationer viser, at stjerner bliver født inden for disse bisarre strukturer.

Galakser som ESO 137–001 er meget usædvanlige, da forhold inden for grupper af galakser vanskeliggør dannelsen af ​​nye stjerner. De fleste galakser, ligesom vores egen Mælkevej, er en del af små galaksamlinger som vores lokale gruppe. Nogle galakser, som ESO 137–001, er dog medlemmer af galakse-klynger, der indeholder hundreder eller tusinder af disse strukturer. Mellemrummet mellem denne familie af stjerner er fyldt med varm, ihærdig gas, der fungerer som en modvind, når galakser bevæger sig gennem den, striber disse legemer af gas og støv, i en proces, der kaldes stempeltrykstrygning.

ESO 137–001, rummanet, set i et sammensat billede fra rumteleskoperne Hubble og Chandra. Billedkredit: NASA / ESA / CXC

”Vi synes, det er svært at fjerne en molekylær sky, der allerede danner stjerner, fordi den skal være tæt bundet til galaksen af ​​tyngdekraften. Hvilket betyder, at vi enten tager fejl, eller denne gas blev fjernet og opvarmet, men måtte derefter afkøle igen, så den kunne kondensere og danne stjerner. At fortælle disse to scenarier fra hinanden er en af ​​de ting, vi ønsker at komme til, ”sagde Stacey Alberts fra University of Arizona.

En vandmand i rummet? Hvad er så underligt ved det?

Ligesom vores egen Mælkevej, er ESO 137–001 en spærret galakse. I modsætning til vores hjemmefamilie med stjerner, efterlader det et spor med snavs, når det løber mod tyngdepunktet i en klynge af galakser, kendt som Abell 3627, i hastigheder, der nærmer sig 7,25 millioner kilometer i timen (4,25 millioner MPH). Det intergalaktiske støv, som denne galakse rejser, kan være tyndt, men det har en temperatur på 82 millioner grader Celsius (180 millioner grader Fahrenheit), hvilket får den til at glødes i røntgenlys, som kan detekteres af Chandra-rumteleskopet.

Denne kosmiske cnidarian findes 220 millioner lysår fra Jorden, set i stjernebilledet Triangulum Australe. Maneterne af vandmænd strækker sig over 260.000 lysår, mere end dobbelt så stor som diameteren på Mælkevejen. Unge, varme stjerner i kroppens tentakler lyser i ultraviolet og blåt lys.

Ingeniører fastgør MIRI til James Webb-teleskopet. Dette instrument vil åbne hemmeligheder om nogle af de største mysterier i universet, herunder ESO 137–001. Billedkredit: NASA / Chris Gunn (CC)

En ny udsigt

Dette objekt, ESO 137–001, er bestemt til at være et af de vigtigste mål for det kommende James Webb-teleskop, der i øjeblikket skal lanceres i 2021. Forskere, der bruger Mid-Infrared Instrument (MIRI) ombord Webb, vil undersøge dette rummaneter på bølgelængder i det midt-infrarøde segment af det elektromagnetiske spektrum. Disse observationer vil detaljerede oplysninger om ESO 137–001 i en opløsning, der er 50 gange større end muligt med ethvert tidligere infrarødt observatorium.

Fordi materiale i slutningen af ​​halen forlod galaksen før det fundet tættere på kroppen, vil forskere kunne se, hvordan stjernedannelsesprocessen ændrer sig over tid inden for strukturen. Astronomer vil kombinere billeder taget i infrarødt af James Webb-teleskopet med tidligere observationer optaget i synligt og ultraviolet lys i et forsøg på bedre at forstå dette bisarre objekt.

Efterlader et rod i dets vågne

I nærheden af ​​midten af ​​galaksen skubber støvpartikler tilbage på kroppen, hvilket skaber et køligere, mørkere område på galaksens forside.

Den spærrede spiralgalakse ESO 137–001 set af Hubble-rumteleskopet. Billedkredit: NASA / ESA

”Fra et stjernedannende perspektiv spreder ESO 137–001 virkelig sine frø i rummet som en mælkebøtte i vinden. Den strippede gas danner nu stjerner. Imidlertid vil galaksen, der er drænet for sit eget stjernedannende brændstof, have problemer med at skabe stjerner i fremtiden. Gennem at studere denne løbsk spiral og andre galakser som den, håber astronomer at få en bedre forståelse af, hvordan galakser danner stjerner og udvikler sig over tid, ”deltager forskere i Chandra X-Ray-teleskopmissionsrapporten.

Da det lys, vi ser i dag fra ESO 137–001, forlod sit hjem, var det begyndelsen på den triasperiode på Jorden, da alle kontinenterne blev samlet rundt i Pangea-superkontinentet, og dinosaurier var lige begyndt at regere verden.