Et parthian skud

Neandertalernes afskedsgaver til Homo sapiens var sygdomsfremkaldende gener

Medmindre skabninger som Yeti og Bigfoot viser sig at være ægte, er den eneste slags menneske i den moderne verden Homo sapiens. Men det er først for nylig sandt. I det meste af Homo sapiens 200.000-årige historie delte den planeten med flere fætre. De mest berømte var neandertalerne, der var større og tungere og boede i Europa og Centralasien.

Neanderthaler døde for 40.000 år siden. Uanset om de blev dræbt direkte af moderne mennesker eller blev udkonkurreret, er et flerårigt debatstema. Men uanset hvad var der mere i forholdet mellem de to arter end bare inter-hominid rivalisering. I det sidste årti har forskere fundet, at mellem 1% og 4% af DNA'et fra moderne europæere og deres efterkommere på andre kontinenter er af neandertaler. Der skal med andre ord have været en vis grad af opdræt i dag.

Evolution er ofte en afvejning, og for neandertal-DNA at have overlevet, så længe det har gjort, må det tilbyde nogle fordele for dem, der bærer det.

Hvad der er mindre klart, er virkningen i dag af det således erhvervede DNA. Neanderthal-DNA er ikke let at komme med (det skal samles fra fossiler, der er blevet særligt godt bevaret), og udføre omfattende genetisk test på et stort antal moderne mennesker, hvilket er nødvendigt for at løsne indflydelsen fra endda en relativt lille del af deres genomer, er dyrt. Ikke desto mindre er der netop sådan en sammenligning, som de rapporterer i Science, netop foretaget af et team, ledet af Corinne Simonti fra Vanderbilt Genetics Institute i Tennessee.

I stedet for selv at udføre de genetiske test, brugte Dr. Simonti og hendes kolleger data fra Electronic Medical Records and Genomics Network. Dette gav dem både medicinske historier og genotyper for tusinder af mennesker. De valgte 28.416 mennesker af europæisk afstamning og sammenlignede genomene til disse individer med genetisk information, der blev opsamlet fra tåbenet af en neandertalskvinde, der blev fundet i en hule i Rusland, i 2010. De fandt 135.000 bit moderne menneskeligt DNA, som de tænkte sandsynligvis af neandertaler.

Tidligere forskning havde fundet, at sådan neanderthal-DNA var særlig almindelig i nærheden af ​​dele af genomet forbundet med sygdomme som depression, hjertesygdom og seborrheisk keratose, en klage, hvor der dannes skællende klumper på den lidende hud. Fordi Dr. Simontis data inkluderede mennesker, der faktisk lider af sådanne forhold, var hun i stand til at kontrollere disse foreninger. Da hun gjorde det, fandt hun, at bestemte bidder af neandertal-DNA faktisk var korreleret med tilstedeværelsen af ​​alle tre klager. Og holdet fandt en kobling af andre fænomener, som neandertalgener syntes at sætte deres bærere i yderligere risiko. Disse spænder fra fedme og blodkoagulationsforstyrrelser til visse former for underernæring og endda rygning.

Ved første rødme synes dette at antyde, at neandertal-DNA er en forbandelse. Men det er næsten bestemt ikke tilfældet. Fyrre årtusinder er masser af tid til udvikling til at komme på arbejde. Det betyder, at ugunstige træk burde have været udslettet, mens fordelagtige spredes. Der er bevis på nøjagtigt dette. Nogle dele af det menneskelige genom er usædvanligt fri for neandertaler påvirkning, hvilket antyder, at naturlig selektion har fjernet skadelige gener. Andre dele, hvor neandertal-DNA formodentlig giver fordele, er fulde af tingene.

Og bare fordi noget er dårligt for moderne mennesker, betyder det ikke nødvendigvis, at det var dårligt for deres jagt-og-samlende forfædre. Nogle gener sætter muligvis deres bærere risiko for fedme i den moderne verden af ​​fedtede, sukkerholdige snacks. Men i en verden, hvor fødevarer er knap (som det formodentlig var i de nordlige breddegrader, hvor moderne mennesker og neandertalere blandede sig), kunne de samme gener muligvis hjælpe deres ejere gennem magre perioder.

Neandertal-DNA ser ud til at sætte moderne mennesker i fare for en bestemt slags underernæring forårsaget af mangel på thiamin, et B-vitamin, der er vigtigt for kulhydratmetabolismen. Men, siger Dr. Simonti, den samme genetiske variant kan også gøre det lettere at fordøje fedt. For tusinder af år siden, da folk opnåede mindre af deres energi fra raffinerede kulhydrater, kunne afvekslingen have været værd. I en verden, hvor kornafgrøder er blevet en fastfood, kan det ikke være det.

Til sidst og mest prosaisk var Dr Simonti og hendes kolleger på lægehjælp. Disse pr. Definition vil kun indeholde information om sygdomme. Evolution er ofte en afvejning, og for neandertal-DNA at have overlevet, så længe det har gjort, må det tilbyde nogle fordele for dem, der bærer det. For tiden er nøjagtigt, hvad disse fordele er, et mysterium. Men mere forskning vil helt sikkert belyse dem.

Denne artikel blev første gang vist i Science and technology sektionen i The Economist den 13. februar 2016.