A Storm's a-Brewing on Neptune

En massiv ny storm dannes på Neptune, svarende til systemer, der er opdaget af Voyager 2-rumfartøjet, da det passerede planeten i 1989. Opdaget af astronomer ved hjælp af Hubble-rumteleskopet, markerer dette første gang et sådant system, først blev opdaget i billeder taget i 2018, er blevet set under dens dannelse.

I lighed med den store røde plet på Jupiter dannes de store mørke pletter på Neptun af højtrykssystemer i den planetens atmosfære. Dette er anderledes end vores egen hjemverden, hvor stormer dannes inden for områder med lavt tryk. Ved at studere mekanismerne i disse systemer håber forskere bedre at forstå både vores eget solsystem og planeter, der kredser om andre stjerner.

”Hvis du studerer eksoplaneterne, og du vil forstå, hvordan de fungerer, skal du virkelig forstå vores planeter først. Vi har så lidt information om Uranus og Neptune, ”sagde Amy Simon, en planetvidenskabsmand ved NASAs Goddard Space Flight Center.

Planeten Neptune i to forskellige sammensatte fotos. I Hubble-billedet til venstre ser vi den nyligt opdagede mørke storm omgivet af hvide skyer, der sidder højere i atmosfæren. Til højre ses den

Udviklingen af ​​skyer to år før dannelsen af ​​det nye mørke sted antyder, at disse storme begynder langt dybere i Neptuns atmosfære, end astronomer tidligere troede.

Komster og bevægelser af rumfartøjer og storme

Da Voyager 2 passerede Neptune i slutningen af ​​sin rundvisning i det ydre solsystem, registrerede rumfartøjet billeder af to stormsystemer, som astronomer kaldte “The Great Dark Spot” og “Dark Spot 2.” Den største af disse var omtrent Jordens størrelse. Da Hubble-rumteleskopet satte sit syn på Neptune i 1990'erne, var disse funktioner imidlertid ikke længere synlige. Dette kom som en overraskelse for astronomer, da den store røde plet på Jupiter har været synlig siden 1830 og muligvis er dannet for 350 år siden.

”En undersøgelse ledet af University of California, Berkeley, bachelorstuderende Andrew Hsu anslåede, at de mørke pletter forekommer hvert fjerde til seks år på forskellige breddegrader og forsvinder efter cirka to år,” forklarer NASA-embedsmænd.

Den store røde plet på Jupiter er stabiliseret af tynde jetstrømme på hver side af systemet. Billedkredit: NASA

Den store røde plet på Jupiter holdes på plads af tynde jetstrømme på hver side, hvilket forhindrer stormen i at bevæge sig nord eller syd. En sådan beskyttelse er ikke en del af atmosfæren i Neptune, hvor vindene blæser gennem meget bredere bånd. Her på solsystemets fjerneste planet bevæger vind nær ækvator sig vestpå, mens vinde tættere på polerne blæser i østlig retning. Storme på den verden svæver generelt mellem disse breddegrader, før de bryder sammen.

At brygge op en storm

Mens forskere studerede en lille mørk plet, der først blev set i Neptuns atmosfære i 2015, så de en separat samling af små, hvide skyer på den nordlige halvkugle. De dannede sig senere til en ny storm, næsten identisk i størrelse og form som den store mørke plet set af Voyager. Denne enorme storm måler næsten 11.000 km (6.800 miles) i længden.

De hvide skyer, der går forud for stormsystemet på Neptun, kan svare til linseformede skyer på Jorden, ligesom disse set over Mt. Shasta. Billedkredit: rubengarciajrphotography / Flickr

Skyer udvikler sig højt i atmosfæren i Neptun fra iskrystaller af metan, hvilket skaber hvide skyer. Forskere antager, at de danner sig over storme, som linseformede skyer svæver nær toppen af ​​bjergene i vores egen hjemverden. I dette tilfælde blev disse hvide skyer lysere lige inden den mørke region blev synlig for Hubble. Computermodeller antyder, at de mest massive storme er gået forud for de lyseste skyer.

”Stedet er på den nordlige halvkugle og kører langsommere vestover end de omkringliggende vinde. Mørke pletter kan kun identificeres i synligt lys på grund af deres stærke absorption ved blå bølgelængder, og kun Hubble-rumteleskopet har tilstrækkelig rumlig opløsning til at opdage dem, ”forklarer efterforskere i et papir offentliggjort i Geophysical Research Letters.

Neptun er klassificeret som en isgigant, sammensat af en stenet kerne, omgivet af et vandrigt indre, dækket af lag brint og helium. Uranus, en lignende planet som Neptun, har i øjeblikket en lys, stormfuld skyhætte omkring sin nordpol. Metan i atmosfæren i både Uranus og Neptune reflekterer blågrønt lys, hvilket giver hver verden en blålig nuance.

Selvom vindhastigheder inden for en storm på Neptun aldrig er blevet målt direkte, mener astronomer, at de kunne nå hastigheder op til 360 kilometer (næsten 225 miles) i timen, omtrent det samme som den højeste registrerede vindhastighed nogensinde registreret på Jorden.