Et soltag og frøet fra Apeel Sciences

Jeg lovede mig selv, at hvis jeg skulle gå i gradskole ― og afvise et godt betalt job ud af undervisningen ― så som en trøst, ville jeg købe mig en bil med de penge, jeg havde tjent som sommerpraktikant. Mit eneste krav: bilen skulle absolut have et soltag.

Jeg er meget taknemmelig for det soltag. Det betød, at mine regelmæssige ture fra Santa Barbara til Lawrence Berkeley National Lab drejede sig om solen. Korrekt timing af min afgang betød, at jeg kunne åbne soltaget og nyde Californiens solskin i fem uafbrudt timer, da jeg kørte mig selv og mine prøver op til Lawrence Berkeley for at udføre min ph.d.-forskning.

En dag, da jeg rejste ud fra Santa Barbara, med den musik og programmering af nyheder, jeg havde downloadet for at holde mig beskæftiget under mit drev, hørte jeg tilfældigvis til en artikel om verdenssult. Da jeg ikke tænkte meget på det, gik jeg videre til det næste spor, da jeg kiggede ud af vinduet og bemærkede, at jeg var helt omgivet af frodige grønne marker. Interessant timing.

Tanken tænkte på mig, "Hvis vi er heldige nok til at have disse magiske frø, kan du smide i jorden, der passivt absorberer vand og passivt absorberer sollys og derefter producerer mad (og som forresten også selvforplantes) ... hvordan er der mennesker på denne planet der er sultne? Hvordan skaber vi det så dårligt? ” Dette spørgsmål gnagede på mig resten af ​​drevet.

Da jeg ankom til laboratoriet foretog jeg en hurtig websøgning og lærte, at i USA ender en tredjedel til halvdelen af ​​de høstede produkter op på en deponering, inden den fortæres. Dette blæste mit sind. Vi havde faktisk ikke problemer med at dyrke friske produkter. Problemet var at opbevare det, efter at det blev høstet. Friske råvarer er sæsonbestemte og letfordærvelige, hvilket betyder, at det enten er fest eller hungersnød. OK, tænkte jeg, så er det rigtige spørgsmål: Hvad får produkter til at ødelægge? Gudskelov for Google: "De største årsager til forringelse af produkter er vandtab og oxidation." Det begyndte at ringe en klokke ...

Jeg lavede min bachelor i materialevidenskab og teknik ved Carnegie Mellon University i Pittsburgh, Pennsylvania, hvor vi studerede stål. Stål er en kombination af jern- og kulstofatomer, som efter blanding i meget bestemte forhold resulterer i en struktur, der er relativt let og høj styrke. Kombinationen er så vigtig, at historikere refererer til perioden i menneskets historie efter denne opdagelse som "stålalderen."

Der er bare et problem: jernatomer i et stykke stål gerne reagere med ilt i atmosfæren for at danne jernoxid eller rust, der spiser gennem metallet og begrænser levetiden for stålet.

Heldigvis opdagede metallurgister et pænt trick til at løse dette problem ved at inkludere et lille antal offeratomer i et stykke jern, for eksempel krom eller molybdæn. Disse atomer diffunderer fortrinsvis til overfladen af ​​jernet og reagerer med ilt i atmosfæren for at danne en tynd oxidbarriere, der omgiver ydersiden af ​​jernet. Denne barriere fysisk forhindrer, at yderligere ilt når jernoverfladen, hvilket forhindrer rustdannelse.

Så naturligt opstod spørgsmålet, "Hvis jern bliver konfronteret med de samme udfordringer som friske produkter, kunne vi da løse problemet på samme måde: ved hjælp af en tynd barriere til at beskytte produkter, netop denne gang en ikke af stål?"

Jeg talte med et par af mine kolleger om ideen. ”Det lyder som en god idé, bro, men ingen vil spise kemikalier.” For pokker. Dette irriterede mig virkelig, fordi alt er et kemikalie; vand er et kemikalie; mad er et kemikalie. Vent, måske var det det ... Jeg var enig, ingen ville ønske at spise "kemikalier", men folk spiser mad hver dag.

Jeg har hovedeksamen i biomedicinsk ingeniøruddannelse, så jeg trak min gamle biokemiske lærebog for at se, om der var egnede egnede barriereformende materialer til rådighed i de fødevarer, vi spiser allerede. Se og se, jeg åbnede for kapitel 11 og lige der, stirrede mig i ansigtet, var alle de mulige molekyler, du nogensinde kunne have brug for for at skabe en spiselig barriere, der var lavet udelukkende af mad!

Apeel Sciences blev født.

Fem år og næsten 8 millioner dollars i forskning og udvikling senere, begynder vi nu at realisere denne vision. Vores team har skabt den første naturlige, bæredygtige og skalerbare måde at beskytte og konservere høstede produkter på.

Apeel bruger de dele af planter og produkter, der typisk efterlades på gården, som blade og stængler, og genbruger dem til at skabe en naturlig, usynlig, spiselig, smagløs barriere, der kan anvendes til at beskytte madafgrøder, reducere afhængigheden af ​​kemiske pesticider , og hold produkterne så tæt som muligt på dets valgte tilstand. Resultatet er en fordobling af den omsættelige og spiselige levetid for frugt og grøntsager. Og vi er lige ved at komme i gang.

I dag er en stor dag for Apeel Sciences. Vi er glade for at dele, at vi har lukket en serie B-investering på 33 millioner dollars ledet af a16z og DBL, og at Vijay Pande, lederen af ​​Andreessen Horowitz's Bio Fund, og Ira Ehrenpreis, administrerende partner hos DBL, tilslutter sig vores Bestyrelse. Ud over Andreessen og DBL-partnerskabet blev vores serie B muliggjort af nye og eksisterende partnere hos nogle af de mest bæredygtighedsfokuserede venturekapitalfirmaer, der eksisterede: Upfront Ventures, Seed2Growth, Powerplant Ventures og Tao Capital Partners.

Jeg kunne umuligt være mere stolt af de utrolige videnskabelige fremskridt, der er gjort af vores team, eller mere optimistiske over, hvad fremtiden indebærer for vores virksomhed. Jeg føler mig taknemmelig hver dag for at have muligheden for at arbejde med så talentfulde mennesker for at løse et så meningsfuldt problem i verden.

Når jeg ser tilbage, bliver jeg mindet om en af ​​de vigtigste ting, jeg nogensinde har lært: "Det er ikke vigtigt, hvor du starter, det er bare vigtigt, at du kommer i gang."

James Rogers, grundlægger og administrerende direktør for Apeel

Læs mere: apeelsciences.com/blog